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Le verre agate et autres opalines

Mis à jour : 31 janv 2019

Grace à Eugène de Fontenay, chimiste de l'industrie du verre et sous directeur de la compagnie dans les années 18401850, Baccarat produisit du cristal de couleur qui restait jusque là l'exclusivité des verriers de bohème. En 1837, ceux ci venaient de créer un nouveau type de verre, semi opaque couleur "Bleu Céleste", qu'Eugène de Fontenay peut reproduire à Baccarat dés 1842. Dénommé verre "agate" ou "albâtre", ce verre s'apparentait aux verreries destinées à imiter les pierres semi précieuses. Ce n'est pas un verre au plomb. sa fabrication nécessita de constantes recherches et mises au point, tant en ce qui concerne sa composition chimique, que son mode de fusion très particulier. Son aspect semi opaque est le fait d'une infinité de micro bulles emprisonnées dans la masse vitreuse, ainsi que d'une fine dispersion de particules de silice à l'état cristallin.

Son aspect si particulier le différencie tout à fait des autres verres opaques ou semi opaques généralement inclus dans le groupe des opalines: cristal partiellement dévitrifié et opacifié grâce à certains adjuvants (composés fluorés ou phosphate de calcium provenant d'os calcinés), ceux ci, imitant les reflets de la pierre d'opale, pouvaient rivaliser avec les porcelaines les plus fines. Au cours du XIXe siècle, ces opalines s'ornèrent de somptueux décors émaillés à la façon des tableaux de Maître. Pour ce faire, Baccarat les confiait aux peintres émailleurs de la Manufacture de Sèvres.

Le verre agate fut très à la mode dans les années 1840/1870. En son temps, il contribua à la renommée de Baccarat qui créa successivement 11 coloris au nom évocateur dont le blanc dit "Pâte de Riz", le "Vert Impérial", le "Gris Pigeon", le "Jaune Jonquille", le "Bleu Impératrice" en l'honneur d'Eugénie de Montijo, épouse de Napoléon III...

Parfois associé à certaines pièces de cristal clair auquel il apporte une originale note colorée, le verre agate est plus difficile à travailler que le cristal. Par contre il se moule bien. C'est pourquoi sa production correspond essentiellement à la fabrication, en soufflé moulé ou pressé moulé, de pièces fantaisies: flacons de cheminées, vases, portes cigarettes... aux formes parfois baroques générées par le Second Empire.